Tetris a 35 ans : comment le casse-brique russe a-t-il conquis le monde ?

En juin 1984, un jeu inventé par un chercheur à l’Académie des sciences de l’URSS sort. Et il a changé le monde du jeu vidéo. Mais son histoire est plus complexe qu'on voudrait vous le faire croire.

La naissance. Dans les années 80 en URSS, certains chercheurs avaient accès à un ordinateur en particulier : l’Elektronika 60. Avec cette machine, Alexey Pajitnov, 29 ans à l’époque, combine deux de ses passions : les puzzles et la programmation informatique.

L’homme aime alors créer des petits jeux qui restent confiner au cadre de l’Académie des sciences pour laquelle il travaille. En s’inspirant du Pentomino, un jeu où l’on doit paver une surface et résoudre un puzzle, il réalise une première version de Tetris, bricolée avec les moyens du bord. L’ordinateur ne permet pas d'avoir des graphismes et Alexey doit donc réaliser l’interface avec des points d’exclamation et des crochets. Il forme alors des blocs de quatre éléments et il rajoute une fonctionnalité : une ligne doit disparaître lorsqu’elle est entièrement remplie. 

Les souvenirs s’emboîtent malÀ l’Académie, le jeu passe de main en main et petit à petit, sa popularité augmente. Alexey réfléchit donc à une manière de commercialiser son bébé. Mais comme un chercheur ne peut pas vendre son travail, il se tourne vers  son collègue Dmitri Pavlovski ainsi qu’un jeune informaticien de 16 ans, Vadim Guerassimov.

Ce dernier va coder le jeu pour les PC IBM et lui donner des couleurs, un compteur pour le score, et un graphisme plus léché. Mais toute cette histoire est « gommée » par le site officiel du jeu, qui ne fait pas mention des deux amis d’Alexey. Et pour cause : le chercheur préfère raconter sa version de l’histoire où il aurait créé le jeu seul - il y a d’ailleurs toujours un doute sur la date officielle de la sortie. Pour The Tetris Company, qui gère aujourd'hui les droits d’exploitation, il est sorti le 6 juin 1984. Mais certains avancent l’année 1986. 

Des histoires de contrats. L’histoire du jeu prend un tournant décisif avec Robert Stein. Ce dernier travaille pour des éditeurs et découvre le jeu en Hongrie. L’homme envoi alors un fax à Alexey Pajitnov et à Dmitri Pavlovski pour leur signaler son intérêt d’obtenir les droits. En utilisant ce fax comme « contrat », Stein vend les droits d’exploitation à deux compagnies, une aux États-Unis et l’autre en Europe. La suite ? Tetris sort sur plusieurs ordinateurs de l’époque comme l’Amiga, l’Amstrad CPC ou le Commodore 64 et le succès est au rendez-vous. Stein recontacte alors l’Académie des sciences et ils trouvent un accord pour une licence globale qui lui permet de distribuerTetris sur le marché des ordinateurs.

Nintendo entre dans le game. À ce moment-là, le jeu intéresse les consoles. Mais Stein ne possède que les droits pour les ordinateurs. Ça tombe mal, puisque Nintendo est à la recherche d’un jeu pour lancer la GameBoy. C'est un certain Henk Rogers qui doit se charger d’obtenir les droits pour la console. Après quelques recherches, Rogers se rend vite compte des manigances de Stein, mais réussi, avec l’appui d’Alexey Pajitnov, a récupérer les droits. Ils finissent par parapher un contrat avec Nintendo of America pour diffuser le jeu sur consoles. En même temps, Alexey fait signer, selon Le Monde, un document à son collègue Dmitri Pavlovski afin d'avoir le dernier mot sur toutes les décisions commerciales en rapport avec Tetris. Celui-ci indique aussi qu'il refuse toute récompense liée au jeu. 

En 1996, Henk Rogers et Alexey Pajitnov s’associent pour créer The Tetris Company afin d’avoir tous les droits du jeu. Au final, tout fini bien. Sauf pour Dmitri Pavlovski et Vadim Guerassimov.

Enfin, pour Vadilm, son nom apparaît quand même sur l'interface de l'une des premières versions du jeu, en 1987. Une maigre consolation. 

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